Olvidados durante la batalla: los soldados afroamericanos prisioneros del Sur (1861-1865) (Primera Parte)

Publicado: 11/11/2012 en Historia
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La escena final de la película “Tiempos de gloria” (1989) protagonizada por Denzel Washington y Mattew Broderick reproduce el asalto del 54 Regimiento de Infantería de Voluntarios de Massachusetts, compuesto por soldados de raza negra y comandada por oficiales blancos, al Fuerte Wagner cerca del puerto de Charleston durante la Guerra Civil Norteamericana. Durante varios minutos vemos avanzar hacia una muerte segura a soldados y oficiales mientras las balas silban sobre ellos. Sin embargo, logran acercarse al fuerte enemigo y penetrar en él mientras cae la noche. En su asalto final son repelidos por los cañones rebeldes. La película finaliza con este momento épico y no da ninguna pista sobre qué pasó con los soldados que fueron hechos prisioneros por el ejército confederado en el mes de julio de 1863 en el puerto de esa ciudad.

El destino de los soldados de raza negra encarcelados en las prisiones del Sur es uno de los temas más interesantes y menos estudiados de la Guerra Civil Norteamericana. Pero el proceso por el cual los afroamericanos pudieron enrolarse como voluntarios no fue, ni fácil ni rápido. Uno de los defensores de permitir la lucha de los afroamericanos fue el conocido escritor y abolicionista Frederick Douglass que pensaba que detrás de este acto vendría el acceso a la ciudadanía y el derecho a votar de los afroamericanos.

Pero el presidente Lincoln no autorizó el alistamiento de voluntarios negros en las filas del ejército federal hasta el 22 de septiembre de 1862 cuando realizó la proclamación de la Emancipación de todos los esclavos en los territorios de la Unión. Se estima que cerca de 200.000 afroamericanos sirvieron en las filas del ejército o la marina de la Unión durante el trascurso de la guerra. Eso sí, el sueldo que cobraron inicialmente fue de 10 dólares al mes, tres menos que sus compañeros blancos. En total, los soldados afroamericanos representaron el 10% de las tropas unionistas.

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Por otro lado, la participación de soldados negros en las filas de la Unión, muchos de ellos fugitivos de las plantaciones sureñas, provocó un dilema para las autoridades de la Confederación. ¿Qué debían de hacer con esos soldados si eran tomados como prisioneros? Es más, si los negros luchaban como soldados para la Unión, ¿cómo se sostenía ideológicamente la esclavitud y los principios de la superioridad racial entre blancos y negros?

El presidente confederado Jefferson Davis dió instrucciones a sus mandos militares el 23 de diciembre de 1862 aclarando que “cualquier esclavo negro que sea capturado armado será entregado a las autoridades de sus respectivos estados para ser vendido de acuerdo con las leyes de esos estados”. Sobre el terreno, esta directiva confederada se aplicó de diferente manera de acuerdo del lugar, o del comandante en cuyas manos cayeran prisioneros los soldados negros. Por ejemplo, en la llamada masacre de Fort Pillow (Tennessee) ocurrida el 12 de abril de 1864, los confederados mataron a las tropas unionistas que intentaban rendirse y dispararon primero a los soldados negros que se rendían antes que a sus compañeros de raza blanca, generando una polémica que ha llegado hasta nuestros días.  Realmente es muy difícil saber cuantos soldados negros fueron ejecutados antes o después de rendirse a las fuerzas confederadas, aunque a finales del verano de 1863 la política oficial del gobierno sureño desaprobaba esta práctica con lo que podemos deducir que era un hecho habitual como hemos visto en los sucesos ocurridos en Fort Pillow.

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